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A zoomed out photo of people walking and in wheelchairs next to a Moai statue walking up a hill

La maratón por hacer el mundo accesible

Desde muy niño había soñado con emprender, inspirado por la trayectoria de mis abuelos, papás y hermanos. A los 18 años mi vida completa se volvió un emprendimiento en sí mismo. Tuve un accidente automovilístico que me dejó tetrapléjico, quedando con mi cuerpo paralizado desde los hombros hacia abajo. Como todo emprendimiento, tuve que partir de cero.

Primero, necesité de mi familia y amigos quienes me dieron el apoyo y la fuerza para volver a reconstruir mi independencia y mi vida. Ellos fueron mi soporte inicial.

También tuve que armarme de valor para enfocarme en mi rehabilitación para aprender a usar mi cuerpo de otra manera. Al comienzo, pasé muchas semanas sólo haciendo el ejercicio de levantar mi muñeca derecha con infinitas series de 100 repeticiones, pues era el único movimiento de mis brazos que podía hacer. Parecía esto sumamente inútil, pero, gracias a ese ejercicio, hoy puedo hacer muchas cosas por mi cuenta, como usar el teclado de un computador para escribir este escrito.

Me fui dando cuenta que el construir mi vida, como lo es construir una startup, toma mucho tiempo, dedicación y significa recibir apoyo de terceros. Pero más importante aún que todo lo anterior, entendí que tenía que tomar riesgos para lograr mis sueños personales y profesionales en un mundo que no había sido diseñado para que personas con mi condición se pudieran desenvolver: un mundo inaccesible. En jerga deportiva, no estaba en un sprint de 100 metros, sino que en una maratón.

A medida que fui creciendo, madurando, y ganando independencia retomé el sueño de emprender. Con la convicción de que tenía que ser con el objetivo de resolver problemas que yo personalmente enfrentaba todos los días relacionados a la discapacidad, o, mejor dicho, relacionados a la falta de accesibilidad.

Pasé por diversas ideas, y la oportunidad de crear Wheel the World con la misión de lograr que las personas con cualquier tipo de discapacidad puedan explorar cualquier lugar del mundo llegó por casualidad. Fue a través de un viaje único a la Patagonia chilena y de encontrar un socio genial y un equipo talentoso que teníamos el propósito común de hacer el mundo accesible.

Un hombre en una silla de ruedas para trekking sube un sendero con el apoyo de dos personas, todos sonriendo, con formaciones geologicos atrás.
El primer viaje a la Patagonia, donde todo empezó

Hoy en Wheel the World, estamos construyendo la mejor solución de turismo accesible, para que millones de personas con discapacidad puedan buscar y reservar experiencias de viaje en miles de destinos. Ahora bien, yo me imagino que muchos, al conocer Wheel the World, se preguntan ¿pero por qué turismo y viajes accesibles? Y claro, las personas con discapacidades tenemos que avanzar en tantos otros asuntos que es una pregunta válida: por qué avanzar en hacer que una industria, que aparentemente y superficialmente es solo un privilegio, sea accesible, cuando hay carencias en salud, educación, acceso a la vivienda, y un largo etcétera. Pero desde mi perspectiva, como persona que ha vivido con una discapacidad por ya 17 años, y desde el equipo de Wheel the World, tenemos una respuesta. 

En primer lugar ¿por qué no? Las oportunidades para las personas con discapacidades no tienen, o no deberían tener peros, no debería existir un techo que coarte nuestras posibilidades. En ese sentido, el derecho al esparcimiento, al movimiento, al explorar, descubrir y al viajar libremente no debería ser la excepción. 

En segundo lugar creo (y creemos) que permitir que las personas con discapacidad puedan tener experiencias de viaje es verdaderamente cambiar las reglas del juego. Porque, es justamente lo último que se pensaría sería accesible. De esta forma, empuja los límites de lo que creíamos era posible fuera alcanzable. Como dice el dicho “design for the extreme, makes the mean”.

Tercero, el viajar ha sido mi mejor rehabilitación. No sólo para mí, sino que para muchas personas que han viajado a través de Wheel the World. El turismo es lanzarse a lugares desconocidos, es abrirse a entablar relaciones con personas distintas a uno. Es abrir la mente a experiencias únicas que jamás se olvidarán. Es permitirse disfrutar la vida sin importar cuánta dificultad hayamos tenido en el camino. Mediante viajes y aventuras he construido mi independencia y confianza en mí mismo, y convencerme de que mi severa discapacidad no es un impedimento para lograr los sueños que tengo en mi vida. 

Siguiendo la misma línea, la accesibilidad no se trata solo de efectiva y prácticamente hacer la vida diaria más cómoda (y posible) para las personas que viven con discapacidades, sino de ampliar nuestras expectativas de vida, ampliar nuestras aspiraciones y sueños, y, sin restarle la importancia que tiene el hacer accesible todo el resto de las áreas que también tienen carencias en materias de accesibilidad, el turismo y el viaje amplían el horizonte de posibilidades para tantas personas que no creían posible, no solo salir de su país con sus seres queridos, sino salir a pasear y explorar su propia ciudad natal.

En eso se funda Wheel the World: en hacer el mundo accesible, y decidimos partir con el turismo. Bajo estos principios hemos lanzado nuestro nuevo sitio web gowheeltheworld.com el cual es la manifestación de nuestra propuesta de valores, y propósito: todo al mismo tiempo.

Hemos diseñado una experiencia de usuario pensando en que, para los viajeros de Wheel the World, lo más importante es saber cuál es la información de accesibilidad de alojamientos, experiencias y viajes multi-day y qué oferta turística se adecúa a las necesidades de accesibilidad de cada uno de ellos.

Un hombre y una mujer, ambos en sillas de ruedas, suben una rampa a una van accesible
Probando y mapeando la información de accesibilidad en un tour en México

¿Cómo logramos esto? Estamos digitalizando la información de accesibilidad en detalle del turismo. Hemos construido una app llamada Accessibility Mapping System (AMS), la que es utilizada por nuestra comunidad para levantar y digitalizar información de accesibilidad sobre la oferta turística. 

La plataforma gowheeltheoworld.com ofrece tres tipos de experiencias: Alojamientos, actividades y paquetes. Cada una de estas experiencias cuenta con su información de accesibilidad correspondiente. Es decir, si vas a un hotel, ya sea en Río de Janeiro o en Nueva York, tendrás aproximadamente 200 criterios de accesibilidad medidos para que tomes una decisión informada que se acomode a ti. Estos criterios son, por poner algunos ejemplos, si la ducha es accesible o de suelo continuo, la altura de la cama, si hay escalones en diferentes partes del hotel, e incluso la accesibilidad de los lugares que visitarás en los tours: si la plaza tiene el suelo liso, si hay obstáculos, etc. Nuestra finalidad es que cuando las personas creen su perfil, indicando sus necesidades de accesibilidad, puedan hacer “match” con los alojamientos, actividades y paquetes que más se acomoden a sus necesidades. Además, nuestro equipo de travel experts se asegurará de confirmarte la accesibilidad que necesitas al momento de reservar. 

Con esta herramienta esperamos que miles de personas creen su perfil de accesibilidad, asegurándonos de que estas necesidades de accesibilidad sean atendidas por los tour operadores y hoteles. Queremos que las personas puedan, y con confianza, viajar y bookear viajes a través de nosotros, para que así,  puedan visitar lugares que jamás pensaron que iban a poder visitar.

Creemos firmemente que las personas con discapacidades merecen nada diferente a las personas sin una discapacidad, y eso va desde sus posibilidades de viaje, a los lugares que puedan llegar, hasta la propia experiencia de usuario que tengan en nuestra página web.

Así como hace 17 años me tocaba levantar la muñeca 100 veces, hoy en Wheel the World estamos levantando miles de datos de accesibilidad turística para que nuestros usuarios puedan encontrar lo que necesitan a través de gowheeltheworld.com. 

Pero esto son solo los primeros metros de la maratón de Wheel the World. Creemos que el digitalizar la información de accesibilidad, para proveerla a usuarios que la consuman, y para mejorar los estándares de la industria, puede replicarse a la industria del transporte, el trabajo, la salud, y muchos otros.

Esa es la maratón de Wheel the World, la de hacer el mundo accesible. Partimos por el turismo, quién sabe qué venga después.

Escrito por Alvaro Silberstein

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